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Le bûcher des conventions fiscales

Dans Impôt

Le Sénégal et la Zambie, qui ont unilatéralement abandonné les conventions fiscales avec Maurice, ont bouleversé le paysage africain des investissements et du droit.

Le Sénégal et la Zambie ont blâmé les traités "déséquilibrés" et "inéquitables" pour leurs décisions surprises de mettre fin aux accords de double imposition avec Maurice.

Déchirer une convention fiscale est très inhabituel dans le monde circonspect de la diplomatie internationale et plusieurs autres pays africains avec des pactes sont maintenant revenus aux petits caractères et évaluent soigneusement leurs options, y compris la Namibie, l'Ouganda et le Lesotho.

Annonçant sa décision en janvier 2020, le gouvernement sénégalais a déclaré qu'il avait perdu $257 millions de dollars américains au cours des 17 années écoulées depuis la signature de son accord avec Maurice en 2004. Lorsque la Zambie a emboîté le pas en juin, un responsable gouvernemental à Lusaka a déclaré aux médias que le pays était toujours en train de calculer. combien de recettes fiscales son accord de 2012 lui avait coûté.

Il est entendu que les deux pays tentent de négocier de nouveaux traités à des conditions plus favorables avec Maurice, mais aucune déclaration publique n'a été faite par l'une des parties.

Ces développements surviennent dans le sillage de divers groupes d'activistes - dont Oxfam et le Consortium international des journalistes d'investigation - faisant campagne à l'échelle internationale contre ce qu'ils considèrent comme des accords iniques qui favorisent les soi-disant « paradis fiscaux ».

Pour sa part, Maurice affirme que son régime fiscal fonctionne de manière ouverte et transparente et que de telles conventions fiscales sont courantes dans le monde entier. En effet, les traités sont conçus pour profiter aux deux parties signataires.

Au cœur des différends se trouvent des sociétés enregistrées à Maurice qui opèrent dans d'autres pays. Les pactes fiscaux leur permettent de payer l'impôt sur les bénéfices dans leur « résidence », Maurice, plutôt que là où ils gagnent réellement de l'argent. Maurice prélève une taxe entre 3% et 15%, alors que le taux est de 30% au Sénégal (28% en Afrique du Sud et 35% en Zambie).

Le revers de la médaille du scénario des paradis fiscaux a longtemps été que les pays à la recherche d'investissements directs étrangers (IDE) sont réconciliés avec le renoncement aux recettes fiscales en raison des énormes avantages - création d'emplois, développement des infrastructures et amélioration du niveau de vie - des investissements attirés par l'impôt. avantages, bien qu'ils proviennent d'un tiers.

Un webinaire récent avec des participants de la communauté Lex Africa a abordé la question pour tenter de clarifier les enjeux.

Celeste Oates, responsable de LEX Africa, a été rejointe par Dev Erriah, responsable d'Erriah Chambers, Maurice ; Mamadou Mbaye, Conseiller Juridique à la SCP Mame Adama Gueye & Associés, Dakar, Sénégal ; et Jackie Jhala, associée, département de conseil aux entreprises, Corpus Legal Practitioners, Lusaka, Zambie.

La première question posée était : Quel est l'objet d'une convention de non double imposition, ou d'une convention d'évitement de double imposition, ou d'une convention de non double imposition (diversement appelée CDI, DTAA ou, le plus souvent, CDI) ?

Avant la Seconde Guerre mondiale, les affaires et les investissements internationaux impliquaient des processus juridiques difficiles et longs. Cette interaction transfrontalière a été considérablement facilitée par les accords commerciaux bilatéraux et multilatéraux, parmi lesquels les CDI.

Plus précisément, ces conventions visent à éviter la « double imposition », c'est-à-dire que les revenus sont imposés deux fois – dans la juridiction « d'origine » et dans le pays étranger où une société exerce ses activités et génère des bénéfices. La DTA est exécutoire dans les deux pays en vertu de leurs systèmes juridiques distincts et est généralement ratifiée par les parlements respectifs.

Le principe juridique est pacta sund servanda, qui fait référence à un contrat ou à un pacte entre deux parties qui a force de loi – le non-respect des obligations constituant un manquement.

Il existe deux modèles de conventions fiscales, l'un élaboré par les Nations Unies (ONU) et l'autre par l'Organisation de coopération et de développement économiques (OCDE). Le premier est conçu pour aider les pays en développement tandis que le second se concentre sur les problèmes auxquels sont confrontées les économies développées.

Inévitablement, les entreprises cherchent à devenir « résidentes » dans des pays à faible taux d'imposition, plutôt que là où elles pourraient gagner de l'argent. Comme mentionné, les pays en développement ont opté pour cet environnement, les IDE étant considérés comme compensant les « pertes » fiscales.

Cependant, l'évolution des circonstances - souvent des années ou des décennies après la signature d'un DTA - peut amener les pays à regarder de plus près et à décider que les conditions ne sont pas en leur faveur.

C'est le cas du Sénégal et de la Zambie, qui estiment perdre des montants inacceptables d'impôts et souhaitent une plus grande équité dans tout accord avec Maurice.

Dev Erriah a expliqué que Maurice était devenue une sorte de plaque tournante DTA pour les pays cherchant des moyens d'attirer les IDE. Le pays compte 46 DTA, dont 16 avec des pays africains. Il a ajouté que le contexte de ce scénario remonte à 1981, lorsque Maurice a signé un accord fiscal bilatéral avec l'Inde, qui s'est avéré très utile dans ce dernier pays en attirant des IDE massifs alors qu'il se lançait dans sa campagne bien documentée de modernisation et de construction d'infrastructures. Les traités avec les États africains ont été basés sur ce modèle.

Dev Erriah a souligné que les juridictions à faible taux d'imposition sont utilisées partout dans le monde. De plus, Maurice n'empochait pas de revenus non payés dans d'autres pays; tout argent « perdu » allait aux actionnaires de la société, qui cherchaient naturellement à maximiser leurs économies d'impôt.

Il a ajouté que les traités avec les pays africains pourraient bien avoir besoin d'être mis à jour et qu'il était important que toutes les parties examinent périodiquement les accords de longue date.

En 2018, Maurice a adhéré à la Convention multilatérale de l'OCDE pour la mise en œuvre de mesures liées aux conventions fiscales visant à prévenir l'érosion de la base d'imposition et le transfert de bénéfices (MLI), visant à mettre à jour les règles fiscales internationales et à réduire les possibilités d'évasion fiscale par les entreprises multinationales. Dans le cadre de cette association, Maurice a listé plusieurs pays avec lesquels elle a des conventions fiscales, afin d'améliorer l'équité bilatérale. Le Sénégal et la Zambie ne figuraient pas initialement sur la liste.

Tardivement, Maurice les a ajoutés, mais à ce moment-là, les traités bilatéraux avaient été déchirés.

L'utilisation de sociétés commerciales mondiales (auparavant appelées « sociétés offshore ») à Maurice – sans présence administrative réelle ni substance réelle là-bas – est particulièrement exaspérante pour les pays africains. Le cas d'un géant canadien de l'ingénierie qui a évité de payer $8,9 millions au Sénégal a été une cause célèbre.

Mamadou Mbaye a fait remarquer que, lorsque son CDI avec Maurice a été signé en 2004, le Sénégal aurait pu envisager que davantage d'entreprises basées sur son territoire fassent des affaires à et avec Maurice et que les prélèvements fiscaux entre les deux pays s'équilibrent. "Mais cela n'a pas été le cas."

M. Mbaye a émis l'hypothèse qu'en 2004, le Sénégal n'était pas un producteur de pétrole et de gaz, comme il l'est maintenant, et que les revenus de ces sources très rentables n'ont pas été pris en considération. D'autres activités minières au Sénégal ont également connu une croissance rapide jusqu'à présent.

Le Sénégal préférerait certainement recevoir des investissements directs de ces sociétés mères pétrolières, gazières et minières plutôt que par l'intermédiaire de Maurice, non seulement en raison de la fiscalité, mais en raison de l'impact positif collatéral qu'ils peuvent avoir sur divers secteurs d'activités tournant directement ou indirectement autour d'entreprises enregistrées localement. sociétés pétrolières, gazières et minières   

De Zambie, Jackie Jhala a reconnu que le paysage avait changé : « Beaucoup de choses se sont passées au cours des huit années qui se sont écoulées depuis la signature du traité. La Zambie a besoin d'attirer des IDE, mais cet accord n'a pas fonctionné comme prévu.

Elle a noté que peu d'informations étaient disponibles publiquement sur les raisons pour lesquelles la Zambie avait mis fin à la CDI. «Mais, officieusement, on a le sentiment que le traité a été abusé. La Zambie n'obtenait pas ce qu'elle voulait d'elle et favorisait fortement les résidents de Maurice par rapport à ceux de la Zambie.

"Les discussions avaient commencé sur la formulation d'un nouvel arrangement, mais elles n'ont jamais progressé", a déclaré Jhala.

Elle a révélé que les négociations diplomatiques avaient depuis repris et que les problèmes de communication étaient en cours de résolution.

Dev Erriah a suggéré une plus grande coopération panafricaine sur le sujet, avec un « modèle africain » à viser. L'Union africaine pourrait coordonner une telle initiative.

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