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Novas realidades em África: Covid-19 e impostos

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A dor econômica contínua causada pela pandemia de Covid-19 colocou a receita do governo sob um holofote severo. A provável direção a ser tomada pelas autoridades fiscais na África em uma era pós-pandemia foi discutida em um recente webinar co-organizado pela LEX África e pela Câmara de Negócios África do Sul-Nigéria. Uma possibilidade desconcertante levantada foi que o déficit de receitas levaria a métodos mais agressivos de cobrança de impostos.

As medidas paliativas adotadas para fornecer alívio financeiro a empresas e indivíduos afetados pela pandemia de Covid-19 exacerbaram os problemas de receita para os governos africanos.

Os quatro palestrantes do webinar da Câmara de Negócios LEX África-SA-Nigéria discutiram o que pode acontecer à medida que os governos buscam novas fontes de receita – enquanto ainda tentam estimular o crescimento econômico. As questões incluíam se os países africanos veriam uma cobrança de impostos mais agressiva, um número cada vez maior de impostos e a erosão dos atuais benefícios de estímulo econômico.

Existem quatro maneiras principais pelas quais os governos podem aumentar a renda dos cidadãos: introduzir novos impostos, aumentar as alíquotas de impostos existentes, reduzir benefícios ou deduções fiscais e implementar auditorias fiscais agressivas para fechar a rede sobre possíveis inadimplentes.

O especialista em impostos na África, Kunle Olatunji, disse que já existem relatos de métodos de cobrança de impostos cada vez mais vigorosos e assédio de empresas, à medida que os funcionários são pressionados a cumprir as metas de receita.

Ele disse que novos impostos também devem ser esperados. Gana já havia introduzido uma taxa de alívio Covid-19 e serviços digitais e impostos sobre carbono estavam a caminho – além de aumentos em outras áreas, como impostos especiais de consumo, observou Olatunji.

Ele disse que as necessidades da África eram significativas, com os governos tomando emprestado 66% do PIB em 2020, o maior em 15 anos.

Uma solução para o problema da receita pode não ser aumentar os impostos para aqueles que já estão na rede, mas melhorar as taxas de impostos em relação ao PIB dos países. Atualmente, a média na África é de 16,5%, em comparação com a média da OCDE de 34,3%, com Nigéria, Guiné Equatorial e Chade o mais baixo e África do Sul, Seychelles e Tunísia no topo da lista africana.

“Isso mostra o potencial do que pode ser feito”, disse Olatunji.

Mas os governos estavam mais focados na arrecadação de receitas de curto prazo do que em agregar valor a longo prazo, melhorando o ambiente de negócios, o que teria um efeito indireto na base tributária, acrescentou.

A advogada Nazima Malik, da Kaplan & Stratton no Quênia, falou sobre o que o governo queniano ofereceu – e tirou – durante o período Covid-19 em termos de impostos e outras medidas. Ela disse que medidas paliativas foram implementadas com o início da pandemia, para aliviar as dificuldades, mas muitas delas foram removidas no início de 2021, mesmo que a pandemia continuasse inabalável.

Estas medidas incluíram uma redução inicial do imposto sobre o valor acrescentado (IVA) de 16% para 14% e uma redução da taxa do imposto sobre as sociedades de 30% para 25%. A retirada dessas concessões gerou protestos do setor empresarial, “principalmente porque a recuperação ainda não estava à vista”.

Malik disse que as ações do governo foram um caso de “dar com uma mão e tirar com a outra”, pois impôs sumariamente novos custos, como um imposto retido na fonte sobre atividades não residentes e serviços de marketing para empresas fora do Quênia. Também havia removido algumas isenções.

No orçamento de junho, o Tesouro do Quênia cumpriu seu orçamento de arrecadação de receitas pela primeira vez em muito tempo – depois de pressionar o tribunal tributário para limpar um atraso de quase 800 casos em dois meses. Isso gerou muita receita para o governo.

Os preços de transferência e a erosão dos preços são um grande problema em África, mas foram manifestadas preocupações sobre se as autoridades poderiam explorar a desconfiança existente entre o setor privado e o governo para assumir a culpa por empresas onde houve uma disputa e não tiveram capacidade para decidir sobre tais assuntos.

A advogada tributária nigeriana Ivy Osiobe, do escritório de advocacia Giwa Osagie & Co, confirmou que a conformidade fiscal da Nigéria era muito baixa, com uma taxa de imposto para 0 PIB de apenas 6%. De um potencial de 77 milhões de contribuintes, apenas 10 milhões realmente pagaram impostos. Os problemas incluíam a falta de infraestrutura tributária decente e vários níveis de tributação devido ao sistema federal da Nigéria e o que Osiobe chamou de contrato social quebrado entre o governo e os cidadãos.

“Temos um contrato social perverso na Nigéria. Os contribuintes dizem: 'Não queremos pagar impostos porque não estamos recebendo nada do governo', mas o governo diz: 'Se eles não estão pagando impostos, não temos que dar a eles nossos recursos'”.

A maioria dos impostos nigerianos vem de apenas um setor – a indústria do petróleo – que contribui com apenas 9% para o PIB, mas 61% de receita tributária. A queda no preço do petróleo bruto como resultado da severa retração durante o período inicial do Covid-19 atingiu duramente o fisco e resultou em séria escassez de forex.

“Sabemos que nenhum país pode se tributar sobre a riqueza, então precisamos encontrar medidas sustentáveis de longo prazo para aumentar as receitas”, observou Osiobe. Isso poderia ser feito aumentando o tamanho do setor formal e, por sua vez, o número de contribuintes.

A agência tributária da Nigéria, o Federal Inland Revenue Service (FIRS), está sob ataque pelo que muitos consideram seus métodos agressivos de cobrança de receita, muitas vezes nomeando e envergonhando empresas antes que as alegações sobre evasão fiscal sejam resolvidas.

A empresa sul-africana de telefonia móvel MTN sofreu esse tratamento nos últimos tempos, acabando pagando uma taxa bem abaixo do que o FIRS alegou que devia.

Outra empresa sul-africana, a emissora Multichoice, enfrenta agora alegações do FIRS de evasão fiscal relativas a obrigações fiscais da sede de uma empresa sobre serviços prestados a uma subsidiária. A autoridade fiscal afirma que a Multichoice deve $4,38 bilhões em impostos históricos.

A Multichoice, que nega a culpabilidade, teve, no entanto, de pagar 50% do montante a um tribunal fiscal apenas para que o seu recurso fosse ouvido. Ele diz que a autoridade fiscal colocou o assunto em domínio público antes mesmo de abordá-lo sobre o assunto.

Osiobe disse que o FIRS não estava intimidando especificamente os investidores, mas a baixa base tributária do país significava que os grandes contribuintes eram muito visíveis, o que os tornava alvos fáceis.

O governo nigeriano estava tentando aumentar a base tributária melhorando a facilidade de fazer negócios, introduzindo incentivos para o pagamento de impostos e outras medidas. Mas um novo desafio tem sido a tributação de serviços digitais, por exemplo, empresas que prestam serviços na Nigéria, onde têm uma presença econômica significativa.

Dev Erriah, da Erriah Chambers, nas Maurícias, disse que o país é um centro fiscal internacional desde 1993, com o objetivo de atrair investidores estrangeiros com taxas de impostos muito baixas para que possam usá-lo como porta de entrada para investimentos na África e em outras regiões.

Maurício tem uma rede de tratados fiscais com muitos países, incluindo 40 na África, o que levou a alegações de que o país está sendo usado para evasão fiscal. Erriah negou, dizendo que o objetivo era evitar que as empresas pagassem dupla tributação. A estratégia é baseada em um modelo da OCDE.

Erriah disse que as preocupações emanavam do fato de que um país pode perder em impostos pagos, enquanto outro se beneficia. No entanto, os detalhes foram negociados numa base bilateral e acabariam por beneficiar ambos os países, uma vez que a situação encorajou o fluxo de investimento directo estrangeiro para países africanos, o que de outra forma poderia não ser o caso.

Ele disse que Maurício não permitirá que multinacionais estrangeiras o usem apenas para fins fiscais. As transações encaminhadas pelo país tinham que ter “substância”.

As cargas fiscais de 33% a 40% não eram atraentes para os investidores na África e, se não conseguissem um acordo melhor, provavelmente procurariam em outro lugar, disse ele.

As regulamentações das Maurícias não permitem a evasão fiscal, disse ele, mas o país estava na “lista cinza” da Força-Tarefa de Ação Financeira devido a preocupações de que sua estrutura regulatória relacionada à lavagem de dinheiro, contraterrorismo e contraterrorismo financeiro não cumprisse totalmente com os regulamentos da força-tarefa. Está lutando para sair da lista e uma equipe de trabalho visitará Maurício no final deste ano para revisar a situação.

Os palestrantes do webinar sugeriram que a União Africana elaborasse um modelo de acordo fiscal para a África para garantir que o continente permanecesse atraente para os investidores e não fosse comprometido pelos regulamentos e leis de cada país.

Malik comentou que tal iniciativa parecia estar muito distante, uma vez que, mesmo na África Oriental, bloco regional com os maiores esforços de integração do continente, não houve harmonização de tratados tributários ou bitributáveis entre os estados membros – embora um havia um acordo comum sobre questões aduaneiras.

Olatunji disse que a harmonização tributária continental era uma meta alcançável, mas a questão era quando isso poderia ser implementado. Atualmente havia harmonização da legislação em bolsos e a recém-implementada Área de Livre Comércio Continental Africana estava acelerando o processo.

“Assim que tivermos a harmonização comercial, será mais fácil passar para a harmonização tributária”, acrescentou.

 

Clique aqui para assistir ao webinar completo.

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